ConTex Conversations
September 2019
To celebrate the achievements of our doctoral fellows, we periodically feature conversations with various members of the ConTex family. They talk to us about their research, goals, and enthusiasm for binational research.
León Guillermo
Staines Díaz
Hometown:
Monterrey, Nuevo León

Degree Program:
Ph.D. in Community and Regional Planning

Institution:
The University of Texas at Austin

Advisor:
Dr. Patricia Wilson
Tell us about your research project and why it is important to you.

My project is about the community organization that exists in informal settlements and about the importance of taking these processes into account when making public policy decisions. I find the ability of people to self-manage their own spaces fascinating, and I think that the biggest urban problems we have today come from the imposition of certain public policies that modify the built space and do little to really listen to the voice of citizens. Understanding the self-management and organization that happens in irregular settlements can shed light on the possibility of more humane cities.


Have you submitted or published your research somewhere? Tell us about the experience.

Yes, I have had the opportunity to talk about my research at the most important urban planning conference in the United States, the ACSP (Association of Collegiate School of Planning) conference. The most interesting thing about this experience was meeting other people who are studying similar cases in the Global South and understanding the differences and similarities between them. On the other hand, it is very illustrative to see how others address these issues, in addition to the possibility of networking with other researchers.


What would you say is something interesting about your area of study that most people don't know?

I think there are many myths about irregular settlements. The main one is the fear they generate; it is undeniable that the first reaction that some people have on this subject is the fear that exists towards these places. Fear, as we well know, stems from misinformation–from ignorance that exists towards certain issues and groups. It seems to me that if we address these issues up-front, make them known, and offer a more humane vision, we can gradually overcome those veils of misinformation and thereby contribute to peace and security through mutual understanding.


Tell us about your academic or professional collaborations with Mexico.

Before coming to UT Austin, I was a professor at the UANL (Autonomous University of Nuevo León) School of Architecture. I have continued collaborating with professors at that university during the little more than two years that I have been at UT. Recently, I was able to serve as a bridge for a research project between UT Austin and UANL. We conducted a binational study with researchers and students from both institutions on informal settlements in Monterrey, Mexico. What gives me the most pride is that this research won the best research award from the Texas Chapter of the American Planning Association.


What attracted you to Texas and UT Austin?

I had the opportunity to meet professors from UT Austin who went to present their work to UANL. Talking to them, I could see that UT Austin could help me explore these issues that I wanted to venture into. Little by little I was informed about the different programs that UT had, and from talking with some professors I made the decision that UT was the best for my research interests.


What have been some good things you didn't expect from Texas or UT Austin?

Frankly, I did not expect the hospitality and helpfulness of many professors; I think they are very open to supporting their students. As for Texas, I was surprised by how present and diverse the Latin community is. This is noticeable in the options to eat and have fun, but also in the culture, which I think makes Austin a very enjoyable city. Also, the fact that Austin is such a child-friendly city has allowed my partner and I to have quality time with our son. There are even bars that have children's games here!


What have been the biggest challenges of studying at UT Austin and living in the United States?

I think it's a super competitive environment. The students here take their studies very seriously, which makes them very prepared in the classes. Trying to be at the level of class discussion in a language that is not your own is the most challenging thing I have faced so far, academically speaking. As for living in the United States, it is not easy to understand a culture so intertwined with a history of intense segregation. For me, it was a shock to realize how this history is reflected in the urban geography, making some groups particularly vulnerable.


How has the support of ConTex and CONACYT impacted you?

It has been amazing. As a student, there are many things to be worried about, but knowing that financing is not one of those concerns has made a very clear difference in how I approach my studies. Also, this scholarship is very prestigious. I was even invited to meet with the President of UT.


What kind of work do you expect to do in the future? How do you expect your research to benefit people in the United States and Mexico?

I believe that I will continue working in vulnerable communities. I have found an area of research that I am passionate about and that I believe is under-researched in both countries. I believe that a focus on good qualitative techniques in conjunction with a legitimate interest in low-income settlements can create a difference in the formulation of public policies. Both Mexico and the United States have vulnerable populations, so learning about, developing, and improving methods to approach them is the motivation behind my work.


What advice would you give to other Mexican students who are considering studying in Texas?

That it is essential that they get in touch with as many researchers and students in Texas as they can. I talked to some professors, but after coming here I realized that it is common practice to also have contact with students through video calls, phone calls, or emails. I have talked with several candidates myself. I consider this a great way to get a feel not just for the university, but the city itself.
Conversaciones ConTex
Septiembre de 2019
Para celebrar los logros de nuestros becarios de doctorado, periódicamente publicamos conversaciones con diferentes miembros de la familia ConTex. Ellos nos hablan de sus proyectos de investigación, de sus metas y de su entusiasmo por la investigación binacional.
León Guillermo
Staines Díaz
Lugar de Nacimiento:
Monterrey, Nuevo León

Programa de Estudios:
Doctorado en Planificación Comunitaria y Regional

Institución:
Universidad de Texas en Austin

Asesor:
Dra. Patricia Wilson
Cuéntanos acerca de tu proyecto de investigación y por qué es importante para ti.

Mi proyecto es sobre la organización comunitaria que existe en asentamientos informales y sobre la importancia de tomar en cuenta esos procesos en la toma de decisiones de políticas públicas. Me resulta fascinante la capacidad de las personas para auto gestionar sus propios espacios. Creo que los mayores problemas urbanos que tenemos hoy en día vienen de la imposición de ciertas políticas públicas que modifican el espacio construido y que hacen poco por escuchar realmente la voz de los ciudadanos. Entender la autogestión y organización que sucede en los asentamientos irregulares puede darnos luz sobre las posibilidades de ciudades más humanas.


¿Has presentado o publicado tu investigación en algún lugar? Cuéntanos sobre la experiencia.

Sí, he tenido la oportunidad de hablar sobre mi investigación en la conferencia más importante de planeación urbana en Estados Unidos, la conferencia de ACSP (Association of Collegiate School of Planning). Lo interesante de esta experiencia reside en conocer a otras personas que están investigando casos similares en el Sur Global y entender las diferencias y similitudes que hay entre estos. Por otro lado, resulta muy ilustrativo ver como diversos académicos abordan estos temas, además de la posibilidad de vincularnos con otros investigadores.


¿Qué dirías que es algo interesante sobre tu área de estudio que la mayoría de la gente no sabe?

Creo que existen muchos mitos sobre los asentamientos irregulares. El principal es el miedo que generan. Es innegable que la primera reacción que tienen algunas personas sobre este tema es el temor que existe hacia estos lugares. El temor, como bien sabemos, nace de la desinformación, de la ignorancia que existe hacia ciertos temas y grupos. Me parece que si abordamos frontalmente estos temas, los damos a conocer y ofrecemos una visión más humana, podemos poco a poco vencer esos velos de desinformación y con ello contribuir a la paz y seguridad a través del entendimiento mutuo.


Cuéntanos sobre tus colaboraciones académicas o profesionales con México.

Antes de venir a UT Austin yo era profesor en la Facultad de Arquitectura de la UANL (Universidad Autónoma de Nuevo León). He seguido colaborando con profesores en esa universidad durante los poco más de dos años que tengo en la UT. Recientemente, pude servir como puente para una investigación entre UT Austin y la UANL. Realizamos una investigación binacional con investigadores y estudiantes de ambas instituciones sobre asentamientos informales en Monterrey, México. Lo que más orgullo me da es que esta investigación ganó el premio a la mejor investigación en la American Planning Association, capítulo Texas.  


¿Qué te atrajo a Texas y a UT Austin?

Tuve la oportunidad de conocer profesores de la UT Austin que fueron a presentar su trabajo a la UANL. Hablando con ellos pude ver que la UT Austin podía ayudarme a explorar estos temas en los que yo quería incursionar. Poco a poco fui informándome sobre los distintos programas que la UT tenía y a partir de entrevistarme con algunos profesores tomé la decisión de que la UT era lo mejor para mis intereses de investigación.


¿Cuáles han sido algunas cosas buenas que no esperabas de Texas o de UT Austin?

Francamente, no esperaba lo hospitalario y servicial de muchos maestros. Los profesores están muy abiertos a apoyar a los estudiantes. En cuanto a Texas, me sorprendió una comunidad latina tan presente y diversa. Esto se ve representado en las opciones para comer y divertirse, pero también en el ámbito cultural que creo que hace de Austin una ciudad muy disfrutable. También el hecho de que Austin sea una ciudad tan amigable para los niños ha hecho que mi pareja y yo podamos tener tiempo de calidad con nuestro hijo. ¡Aquí hasta hay bares que tienen juegos infantiles!


¿Cuáles han sido los mayores desafíos de estudiar en UT Austin y vivir en los Estados Unidos?

Creo que es un ambiente súper competitivo. Los estudiantes aquí se toman muy en serio sus clases lo que los hace estar muy preparados en las clases. Tratar de estar al nivel de la discusión en clase en un idioma que no es el tuyo, es de lo más desafiante que he tenido hasta ahora académicamente hablando. Sobre vivir en Estados Unidos, es complejo entender una idiosincrasia tan entrelazada con una historia intensa de segregación. Para mí fue impresionante darme cuenta como esto se ve reflejado en la geografía urbana, con consecuencias incluso en la vulnerabilidad actual de ciertos grupos.


¿De qué manera te ha impactado el apoyo de ConTex y CONACYT?

Ha sido increíble. Como estudiante hay muchas cosas de que estar preocupado, pero saber que el financiamiento no es una de esas preocupaciones ha hecho una gran diferencia en el enfoque que tengo hacia mis estudios. Además, es notable el prestigio que tiene esta beca, constatable en las invitaciones a reuniones hasta con el rector de la UT.


¿Qué tipo de trabajo esperas hacer en el futuro? ¿De qué manera esperas que tu investigación beneficie a las personas en los Estados Unidos y México?

Creo que seguiré trabajando en comunidades vulnerables. He encontrado una veta en la investigación que me apasiona y que creo que no ha sido suficientemente explorada en ambos países. Creo que un trabajo con técnicas cualitativas de calidad, mezclado con un interés legítimo en los asentamientos de bajos ingresos puede hacer una diferencia en la formulación de políticas públicas. Tanto México como Estados Unidos tienen poblaciones vulnerables. Aprender, desarrollar y mejorar métodos para aproximarnos significativamente a ellas es la motivación de mi trabajo.


¿Qué consejo le darías a otros estudiantes mexicanos que estén considerando estudiar en Texas?

Que es fundamental que se entrevisten con tantos investigadores y alumnos en Texas como les sea posible. Yo me entrevisté con algunos profesores, pero llegando a aquí me di cuenta de que es práctica común tener contacto también con estudiantes a través de video llamadas, llamadas telefónicas o correos electrónicos. Yo mismo me he entrevistado con varios candidatos. Considero esto una gran manera de conocer el ambiente no sólo universitario, sino de la ciudad.