A message to the pastors and deacons of the Southwest California Synod, 
Evangelical Lutheran Church in America
May 12, 2020
[Jesus told them] “If you know me, you will know my Father also. From now on you do know him and have seen him.” (John 14:7)
 
Beloved in the Lord!
 
This week’s Friday letter has turned into a Tuesday one, as I was hoping to hear more from the state or the ELCA about some hopes for the future today. But I don’t see much that changes our situation much: we still will not be meeting in person for the next few weeks, and likely won’t get any clarity until the end of May. Keep alert, though, for things can change. As the nation closes in on 100,000 deaths from COVID-19, a total we will certainly exceed, it’s clear that the crisis is far from over. 
 
I’ll admit that for me, the most frustrating aspect of this interruption of our lives is the uncertainty about the timing of and pace of future change. We just can’t predict the timeline, and that causes frustration for us all. But change will come, probably to our preschools first of all, as people begin to go back to work. Please remain in touch with peer institutions; monitor the state and county requirements and try not to get ahead of what is permitted and advised. 
 
To paraphrase Winston Churchill, maybe it’s most accurate to call the present moment “the end of the beginning.” When I first started these regular messages to you back at the end of February, I could never have imagined the intensity or the duration of this Coronavirus crisis. But I am still glad that we—as a church—responded quickly and decisively, and I am happy to report that even now, when the number of deaths in LA County approaches 1,500, that there are only four of them that I know for sure were members of our congregations—though, of course, if you widen the circle to include family members, friends and neighbors, every single one of us seems to know someone who has died. I grieve with you in yours.
 
This week I want to direct your attention toward the issues that will surround a gradual lifting of the quarantine restrictions, whenever that happens. This week sees California move into Stage 2 out of four, as select businesses and public areas will be opened to limited service. Each step back toward normalcy will increase the pressure some of you will feel within yourselves or from your people to move your congregations back toward meeting in person. I urge you not to be too eager, or to allow yourselves to be too strongly pressured by your lay leadership to start in-person worship too soon. In the LA County staging, limited attendance at worship services does not happen until Stage 3, and we are still some weeks from that. Face-to-face worship will not be possible in May.
 
Here’s the biggest challenge from my perspective: when we do reach Stage 3—perhaps early in June—and some in-person worship is finally permitted, it will still not be worship as we did it before—and it is important that our people be prepared for that different reality. Numbers of worshipers will be restricted, physical contact prevented, appropriate distancing required, as well as special sanitation and cleaning of our churches before and between services. Anything that gets touched frequently will need constant sanitizing or some workaround. Restrooms will be difficult to manage; kitchens will probably remain unused. Holy Communion will still be impossible to offer in completely risk-free ways, especially since the proximity of the server and the communicant remain an even greater source of danger even than the communion elements themselves. 
 
But hardest of all will likely be the advisory that singing is a high-risk activity and may not be possible in our early face-to-face services. I want simply to lift the possibility that at the beginning, the restrictive in-person worship we will be permitted to hold will likely be even more challenging to accomplish than the online and digital worship we’re doing now—and it may not be much more satisfying for us or our people. As good as it will be to see people—even distantly—in the flesh again, parishioners (and clergy) over 65 or in high-risk groups should still be discouraged from taking part in face-to-face worship until surer treatments or a vaccine are ready. The virus will still be with us and will be no less contagious or less often fatal to those at risk. 
 
We are still planning to offer supplementary worship services organized through the synod office at least through Trinity Sunday, June 7. On that Sunday, we will organize worship around a special sermon by Presiding Bishop Elizabeth Eaton that is being offered to the whole ELCA. Thank you to the many who have offered to participate in our synod services, which have been a wonderful sign of the diversity of gifts in our synod. They have been life-giving for me and for many in our church and have even found some resonance outside the synod. I’m sorry we need to do them but am glad we can.
 
As I mentioned last week, the ELCA has just awarded the synod a $10,000 grant to assist congregations. Allocations will be made on the basis of need, with preference to the congregations we as a synod have founded together to meet strategic needs in disadvantaged communities. These congregations remain our common responsibility, and to the degree you can afford it, I encourage more prosperous and stable congregations to consider giving to them too—you may always send contributions beyond your mission support to the synod office, and designate them for “COVID-19” relief. They will be used exclusively for congregations in our synod with the deepest need.
 
We continue to explore every avenue for additional grants or funding and have applied for Lutheran Disaster Response funding as well. I will ask the Synod Council at its meeting in two weeks to allocate a part of the synod’s endowment principal to use for grants to congregations, too. I hope we emerge from this crisis with a deeper understanding of the need to be “church together” in hard times as in good. But there is no escaping the likely long-term negative consequences of the health crisis and the economic downturn it has triggered. Our whole way of “doing church” may have to be rethought. 
 
Our Synod Assembly will be postposed to a date that the Synod Council will decide at its upcoming meeting. We will then probably refund all the registration fees collected so far. The Bishop’s Colloquy and Theoasis will probably be blended into one digital learning event sometime this fall. All of the speakers we engaged for both have been flexible and generous—and we are all hungry for some good conversation.
 
When this is all over—which of course will not be all at once, but a very long and gradual process—we will not be able to go back to the way things were. I expect a great deal will have changed. I pray that some of the change is good or helpful, but it will all be accompanied by loss. My staff and I will stand ready to guide you and your people through the questions of discernment that will go along with starting up again in new ways, and we will probably begin this with virtual Conference Assemblies later this summer.
 
One thing we won’t need to rethink is the presence of Christ in our midst as a community of believers. We have everything we need to be the people of God in this moment and in this place: faith, scripture, teaching—and community, even if for a moment the gatherings are virtual. Nothing stands between us and the love of God, shown to us in the great blessings many of us enjoy and are able to share with those less fortunate. The word of God endures forever, and a physical separation of believers—even a long one—will not reduce its power or its relevance or make God’s promise of love and mercy any less certain. 
 
Ministry does and will happen, even when our movements are limited and our contact controlled. Grace is present in the words being preached, in the prayers being uttered, and in the new community being shaped. You, as pastors and deacons, are making this happen, and I am in awe of the skill and persistence you are showing in your call to serve. I will stay close to you with weekly messages and will likely release a video message to the whole synod later this week. Everything important will come from the synod office by e-mail: be sure you are (and stay) subscribed to our e-mail list. It will point you to all the resources we find.
 
So stay strong, leaders of God’s people and shepherds of Jesus’ flock! Be brave—and careful—and model for your people the loving care you would want anyone to show for your family, especially its frail and elderly members. For it is care for the people we have been given to serve that should be our main concern, not “hits” on our livestreams or “likes” on our social media. But thanks be to God for those media as well, and the chance they give us to serve even in times like these.
 
You are the front line of the gospel in this day and in your communities—proclaim it boldly and with good hope. The good news of Easter is still powerful, even as we grow weary in repeating it. Listen to God, and know that you are loved just as your people are.
 
God bless you all.
Bishop Guy Erwin
May 12, 2020
Bishop Erwin's Letters to Pastors & Deacons During Time of Pandemic
Un mensaje a los pastores y diáconos del Sínodo del Suroeste de California,
Iglesia Evangélica Luterana en América
12 de Mayo, 2020
[Jesús les dijo] “Si ustedes realmente me conocieran, conocerían también a mi Padre. Y ya desde este momento lo conocen y lo han visto. (Juan 14:7)
 
¡Amados en el Señor!
 
La carta del viernes de esta semana se ha convertido en una carta del lunes, ya que esperaba escuchar más del estado o de la ELCA sobre algunas esperanzas para el futuro hoy. Pero no veo mucho que cambie mucho nuestra situación: todavía no nos reuniremos en persona durante las próximas semanas, y probablemente no habrá mayo claridad hasta finales de mayo. Manténganse alertas, sin embargo, porque las cosas pueden cambiar. A medida que la nación se acerca a 100.000 muertes por COVID-19, un total que sin duda superaremos, está claro que la crisis está lejos de terminar.
 
Admito que, para mí, el aspecto más frustrante de esta interrupción de nuestras vidas es la incertidumbre sobre el momento y el ritmo del cambio futuro. Simplemente no podemos predecir la línea de tiempo, y eso nos causa frustración a todos. Pero el cambio llegará, probablemente a nuestras escuelas preescolares en primer lugar, a medida que la gente comience a volver a trabajar. Por favor, permanezcan en contacto con instituciones iguales a nosotros; supervisen los requisitos estatales y del condado y traten de no adelantarse a lo que está permitido y aconsejado.
 
Parafraseando a Winston Churchill, tal vez sea más preciso llamar al momento presente "el fin del principio". Cuando comencé estos mensajes regulares a finales de febrero, nunca podría haber imaginado la intensidad o la duración de esta crisis del coronavirus. Pero todavía me alegra que nosotros, como iglesia, hayamos respondido rápida y decisivamente, y me complace informar que incluso ahora, cuando el número de muertes en el condado de Los Ángeles se acerca a 1.500, que sólo hay cuatro de ellos que sé con certeza que eran miembros de nuestras congregaciones, aunque, por supuesto, si amplían el círculo para incluir a los miembros de la familia, amigos y vecinos, cada uno de nosotros parece conocer a alguien que ha muerto. Los acompaño en su dolor.
 
Esta semana quiero dirigir su atención hacia los problemas que rodearán el levantamiento gradual de las restricciones de cuarentena, cuando quiera que eso suceda. Esta semana, California se muda a la Etapa 2 de cuatro, ya que algunas empresas y áreas públicas se abrirán a un servicio limitado. Cada paso hacia la normalidad aumentará la presión que algunos de ustedes sentirán dentro de ustedes o de su pueblo para que sus congregaciones vuelvan a reunirse en persona. Les urjo a no estar demasiado ansiosos, o a dejarse presionar demasiado por sus dirigentes laicos para comenzar la adoración en persona demasiado pronto. En la puesta en escena del Condado de Los Ángeles, la asistencia limitada a los servicios de adoración no ocurre hasta la Etapa 3, y todavía faltan algunas semanas de eso. La adoración cara a cara no será posible en mayo.
 
Este es el mayor desafío desde mi perspectiva: cuando lleguemos a la Etapa 3, tal vez a principios de junio, y finalmente se permita alguna adoración en persona, todavía no será adoración como lo hicimos antes, y es importante que nuestro pueblo esté preparado para esa realidad diferente. Se restringirá el número de adoradores, se evitará el contacto físico, se requerirá un distanciamiento apropiado, así como un saneamiento y limpieza especiales de nuestras iglesias antes y entre los servicios. Cualquier cosa que se toque con frecuencia necesitará desinfección constante o alguna solución alternativa. Sera difícil lidiar el asunto de los baños; las cocinas probablemente permanecerán sin usar. La Santa Comunión seguirá siendo imposible de ofrecer de maneras completamente libres de riesgos, especialmente porque la proximidad de la persona que la sirve y del que comulga siguen siendo una fuente aún mayor de peligro incluso mas que los propios elementos de comunión.
 
Pero lo más difícil de todo probablemente será el consejo de que el canto es una actividad de alto riesgo y puede no ser posible en nuestros primeros servicios presenciales. Quiero simplemente recalcar la posibilidad de que, al principio, la adoración restrictiva en persona que se nos permitirá realizar probablemente sea aún más difícil de lograr que la adoración en línea y digital que estamos haciendo ahora, y puede que no sea mucho más satisfactoria para nosotros o para nuestra gente. Por muy bueno que sea ver a las personas, incluso guardando la distancia, en la carne de nuevo, los feligreses (y el clero) mayores de 65 años o en grupos de alto riesgo todavía deben ser desanimados de participar en la adoración cara a cara hasta que los tratamientos más seguros o una vacuna estén listos. El virus seguirá con nosotros y no será menos contagioso o menos a menudo mortal para los que están en riesgo.
 
Todavía estamos planeando ofrecer servicios de adoración suplementarios organizados a través de la oficina sinodal al menos hasta el domingo de la Trinidad, 7 de junio. Ese domingo, organizaremos la adoración en torno a un sermón especial de la Obispo Presidente Elizabeth Eaton que se ofrece a toda la ELCA. Gracias a los muchos que se han ofrecido a participar en nuestros servicios sinodales, que han sido una señal maravillosa de la diversidad de dones en nuestro sínodo. Esto me ha dado mucha vida para mí y para muchos en nuestra iglesia e incluso han encontrado alguna resonancia fuera del sínodo. Lamento que tengamos que hacerlos, pero me alegro de que podamos hacerlos.
 
Como mencioné la semana pasada, la ELCA acaba de otorgar al sínodo una subvención/beca de $10,000 para ayudar a las congregaciones. Las asignaciones se realizarán en función de la necesidad, con preferencia a las congregaciones que nosotros, como sínodo, hemos fundado juntos para satisfacer las necesidades estratégicas en las comunidades desfavorecidas. Estas congregaciones siguen siendo nuestra responsabilidad común, y en la medida en que puedan permitírselo, animo a las congregaciones más prósperas y estables a considerar contribuir a esas congregaciones también, ustedes siempre pueden enviar contribuciones más allá de su apoyo misional a la oficina sinodal y designarlas para el alivio "COVID-19". Se utilizarán exclusivamente para congregaciones en nuestro sínodo que tienen mayor necesidad.
 
Seguimos explorando todas las vías para obtener otras subvenciones/becas o fondos adicionales y también hemos solicitado fondos a Lutheran Disaster Response. Pediré al Consejo sinodal que, en su reunión en dos semanas, asigne también una parte de la dotación del sínodo para utilizarla también para subvenciones a las congregaciones. Espero que salgamos de esta crisis con una comprensión más profunda de la necesidad de ser "iglesias juntas" en tiempos difíciles como en los buenos. Pero no hay escapatoria de las probables consecuencias negativas a largo plazo de la crisis de salud y de la recesión económica que ha desencadenado. Puede que haya que repensar toda nuestra forma de "hacer iglesia".
 
Nuestra Asamblea del Sínodo será retrasada a una fecha que el Concilio del Sínodo decidirá en su próxima sesión. Entonces probablemente reembolsaremos todas las tarifas de registro cobradas hasta ahora. El Coloquio del Obispo y Theoasis probablemente se mezclarán en un solo evento de aprendizaje digital en algún momento de este otoño. Todos los oradores que habíamos contactado han sido flexibles y generosos, y todos tenemos hambre de una buena conversación.
 
Cuando todo esto termine, lo que, por supuesto no será todo a la vez, sino un proceso muy largo y gradual, no podremos volver a como eran las cosas. Espero que mucho haya cambiado. Ruego que parte del cambio sea bueno o útil, pero todo irá acompañado de pérdida. Mi personal y yo estaremos listos para guiarlos a ustedes y a su pueblo a través de preguntas de discernimiento que irán de acuerdo con la puesta en marcha de nuevo de nuevas maneras, y probablemente comenzaremos esto con las Asambleas de Conferencias virtuales más adelante este verano.
 
Una cosa que no necesitaremos repensar es la presencia de Cristo en medio de nosotros como comunidad de creyentes. Tenemos todo lo que necesitamos para ser el pueblo de Dios en este momento y en este lugar: fe, escritura, enseñanza y comunidad, aunque por un momento las reuniones sean virtuales. Nada se interpone entre nosotros y el amor de Dios, que se nos muestra en las grandes bendiciones que muchos de nosotros disfrutamos y somos capaces de compartir con los menos afortunados. La palabra de Dios perdura para siempre, y una separación física de los creyentes —incluso una larga— no reducirá su poder ni su relevancia ni hará menos segura la promesa de amor y misericordia de Dios.
 
El ministerio ocurre y sucederá, incluso cuando nuestros movimientos son limitados y nuestro contacto controlado. La gracia está presente en las palabras que se predican, en las oraciones que se pronuncian y en la nueva comunidad que se está formando. Ustedes, como pastores y diáconos, están haciendo que esto suceda, y estoy asombrado de la habilidad y la persistencia que están mostrando en su llamado a servir. Yo permaneceré cerca de ustedes con mensajes semanales y probablemente enviaré un mensaje de video a todo el sínodo más tarde esta semana. Todo lo importante vendrá de la oficina del sínodo por correo electrónico: asegúrense de que están (y permanecerán) suscritos a nuestra lista de correo electrónico. Les señalaremos todos los recursos que encontremos.
 
¡Así que manténganse fuertes, líderes del pueblo de Dios y pastores del rebaño de Jesús! Sean valientes y cuidadosos y modelemos para nuestro pueblo el amoroso cuidado que querríamos que alguien mostrara por su familia, especialmente por sus miembros frágiles y ancianos. Porque es el cuidado de las personas que se nos han dado a servir que debe ser nuestra principal preocupación, no los "hits" en nuestras transmisiones en vivo o los "me gusta" en nuestras redes sociales. Pero gracias a Dios también por esos medios de comunicación, y la oportunidad que nos dan de servir incluso en tiempos como estos.
 
Ustedes son la primera línea del Evangelio en este día y en sus comunidades, proclámenlo con audacia y con buena esperanza. La buena noticia de la Pascua sigue siendo poderosa, incluso cuando nos cansamos de repetirla. Escuchen a Dios, y sepan que son amados tal como también su pueblo.
 
Dios los bendiga a todos.
Obispo Guy Erwin
Mayo 12, 2020
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