Volume 11 | October 2020
Fall Updates
ConTex Researchers Receive NSF Award to Continue Studying Migration and Displacement
Dr. Rebecca Torres, Associate Professor in the Department of Geography and the Environment at The University of Texas at Austin and ConTex Collaborative Researcher, along with her research group, have received an NSF award of nearly $500,000 USD to continue their research on displaced families and young people in Mexico. "We are so excited about the opportunity to continue expanding and building upon the ConTex project to contribute scholarship, raise awareness, and support advocacy for displaced Mexican children and families," Dr. Torres remarked.

The team at UT Austin includes Dr. Torres as the principal investigator, as well as Dr. Caroline Faria and Dr. Amy C. Thompson as co-PIs. El Colegio de Sonora (COLSON) and The University of Texas at El Paso (UTEP) will receive sub-contracts, with PIs Dr. Valentina Glockner, Dr. Gabriela Garcia, Dr. Nohora Garcia, and Dr. Jeremy Slack.

We are proud to say that Dr. Valentina Glockner (COLSON) is a PI on the ConTex Collaborative Research project with Dr. Torres, and Dr. Slack (UTEP) was awarded this year a ConTex Collaborative Research Grant for his project with Dr. Guillermo Yrizar Barbosa (Universidad Iberoamericana, Puebla) and Dr. Oscar Misael Hernández Hernández (COLEF-Matamoros).

The NSF-funded research project will study the dynamics of displaced Mexican children and explore the connection between internal Mexican migration and international migration to the United States. The researchers will interact directly with displaced youth as well as get information from shelters and government records to paint a clearer picture of the experiences of migrant/refugee populations. As mentioned in the project's abstract, the research aims to "offer critical insights for binational border security, U.S. immigration policy reform, emergent Mexican policy response to internal displacement, and service providers in government and NGO shelters housing displaced Mexican children."

Congratulations once again to the entire research team for their excellent work!
ConTex Webinar
On October 16th, the ConTex team held a webinar to give an overview of our programs and answer questions. Thank you to all of the attendees!

For those who missed it or would like to see the slides again, you can find them on our website by clicking the button below. Please look out for announcements for future webinars where we will talk about our funding opportunities for doctoral students, faculty, and postdoctoral fellows.
We at ConTex would like to thank all of the researchers and healthcare workers across the UT System and Mexican institutions who are coordinating efforts to combat and prevent the spread of COVID-19. While this newsletter features some ConTex researchers who are addressing important topics related to the coronavirus, we would like to acknowledge everyone's efforts across Texas, Mexico, and around the globe.
ConTex Postdoctoral Fellow Collaborates with NASA and RTI International to Predict COVID-19 Spread
Dr. Ignacio Segovia-Dominguez is a ConTex Postdoctoral Fellow in the Department of Mathematical Sciences at The University of Texas at Dallas. His Ph.D. is in computational mathematics from Mexico's Centro de Investigación en Matemáticas (CIMAT), and his current research spans statistics, machine learning, optimization, and network sciences, with primary applications in bio-surveillance and risk analysis.

In particular, as a part of the research team under Dr. Yulia R. Gel, Dr. Segovia-Dominguez has been developing new methods for modeling the spread of the coronavirus and studying the role that atmospheric factors and air pollution can play in the clinical severity of COVID-19. In the past year, Dr. Segovia-Dominguez has established active collaborative networks between the Department of Computer Science at UT Dallas, the Jet Propulsion Lab at NASA Caltech, and RTI International, a nonprofit research group from North Carolina.
The researcher has presented his findings at the American Statistical Association's 2020 Joint Statistical Meetings (the largest gathering of statisticians in the world), and has submitted multiple papers. During this year, Dr. Segovia-Dominguez has been participating in two ongoing projects on COVID-19 modeling funded by the U.S. National Science Foundation (NSF) and NASA. The NSF project focuses on developing reinforcement learning approaches to combine traditional epidemiological models with more data-driven machine learning techniques in order to improve forecasting of COVID-19. The NASA project aims to evaluate the impact of environmental variables on COVID-19 progression over geography and time using methods of geometric deep learning and topological data analysis.

Dr. Segovia-Dominguez's current research is inherently interdisciplinary—from statistics, to machine learning, to epidemiology, it combines various areas of expertise. The researcher considers this is the only way we can stop the COVID-19 pandemic and reduce the risk of other diseases.
ConTex Doctoral Fellows Design and 3D Print Ventilator Parts for COVID-19 Relief
Three different generations of ConTex doctoral fellows at UT Dallas—Karen Cortés-Guzman (2019), Pedro Rocha-Flores (2018), and Alejandra Durand-Silva (2017)—have volunteered to address the shortage of medical devices during the COVID-19 pandemic.

As early as March, the team started working on designing and 3D-printing positive end-expiratory pressure (PEEP) valves, which are critical ventilator parts. The PEEP valve is used to control and maintain the required air pressure in patients’ lungs and prevent them from collapsing. This was a collaborative effort with UT Southwestern Medical Center, and Adaptive3D, a local 3D printing startup company founded using technology developed in Dr. Walter Voit’s lab at UT Dallas.

The team of UT Dallas researchers 3D-scanned the original PEEP valves, provided by UT Southwestern, using a method developed in the laboratory of UT Dallas professor, Dr. Hongbing Lu. Under the supervision of Dr. Voit, Pedro Rocha-Flores completely re-designed the valve to accommodate a diaphragm made from a new 3D-printable polymer designed by Adaptive3D. Using this design, Karen Cortés-Guzman and Alejandra Durand-Silva, with their colleague Dr. Danielle Berry and the supervision of Dr. Ronald Smaldone, found the proper 3D printing technique and polymer for manufacturing the outer casing of the valves. After trial and error, the Adaptive3D and UT Dallas teams created a fully functional PEEP valve and applied for an emergency approval from the U.S. Food and Drug Administration.

The high flexibility of 3D printing as a manufacturing technique allows the rapid implementation of new designs. This was key to solving one of the main problems at the beginning of the COVID-19 pandemic: the shortage of ventilator parts and personal protective equipment (PPE). The teams at UT Dallas and Adaptive3D aim to manufacture thousands of these valves, as well as other medical devices and PPE, such as face shields and nasopharyngeal swabs.

“As a first-year, the opportunity to participate in a project like this allowed me to be trained in using the 3D printers, which represented a huge learning opportunity in times when activities in the lab were paused.” — Karen Cortes-Guzman

“I think if you have skills, you have to use them. It’s our responsibility as UTD students to provide solutions and help people who are fighting on the front lines.” — Pedro Rocha-Flores

“The impact that 3D printing had in manufacturing PPE and other supplies during this pandemic proves that improving the accessibility to technology in our communities is essential to help solve future problems.” — Alejandra Durand-Silva

You can read more about this project here.
Investigadores de ConTex Reciben Financiamiento de la NSF para Continuar Estudiando la Migración y el Desplazamiento
La Dra. Rebecca Torres, Profesora Asociada en el Departamento de Geografía y el Medio Ambiente de la Universidad de Texas en Austin e Investigadora Colaborativa de ConTex, junto con su equipo de investigación, recibió financiamiento de la National Science Foundation (NSF) de casi $500,000 USD para continuar su investigación acerca de jóvenes y familias desplazadas en México. "Estamos muy entusiasmados con la oportunidad de continuar expandiendo y construyendo sobre el proyecto ConTex para contribuir con becas, crear conciencia y apoyar la defensa de los niños y familias mexicanas desplazadas," comentó la Dra. Torres.

El equipo de UT Austin incluye a la Dra. Torres como investigadora principal, así como a la Dra. Caroline Faria y a la Dra. Amy C. Thompson como co-investigadoras. El Colegio de Sonora (COLSON) y la Universidad de Texas en El Paso (UTEP) recibirán parte del financiamiento, siendo los investigadores principales en estas universidades la Dra. Valentina Glockner, la Dra. Gabriela García, la Dra. Nohora García y el Dr. Jeremy Slack.

Nos complace mencionar que la Dra. Valentina Glockner (COLSON) es investigadora principal, junto con la Dra. Torres, en el proyecto de investigación colaborativa de ConTex, y que el Dr. Slack (UTEP) recibió este año una Beca de Investigación Colaborativa ConTex por su proyecto con el Dr. Guillermo Yrizar Barbosa (Universidad Iberoamericana, Puebla) y el Dr. Oscar Misael Hernández Hernández (COLEF-Matamoros).

El proyecto de investigación financiado por la NSF estudiará la dinámica de los niños mexicanos desplazados y explorará la conexión entre la migración interna en México y la migración internacional a los Estados Unidos. Los investigadores tendrán interacción directa con los jóvenes desplazados y obtendrán información de los albergues y los registros gubernamentales para obtener una imagen más clara de las experiencias de las poblaciones de migrantes/refugiados. Como se menciona en el resumen del proyecto, la investigación tiene como objetivo "ofrecer ideas críticas para mejorar la seguridad fronteriza binacional, apoyar la reforma de la política de inmigración de los Estados Unidos, informar la respuesta de la política mexicana emergente ante el desplazamiento interno y apoyar a los proveedores de servicios en refugios gubernamentales y de ONGs que albergan a niños mexicanos desplazados."

¡Felicidades una vez más a todo el equipo de investigación por su excelente trabajo!
Seminario en línea de ConTex
El 16 de octubre, el equipo de ConTex organizó un seminario en línea para presentar nuestros programas y responder a preguntas del público. ¡Gracias a todos los asistentes!

Para aquellos que no pudieron asistir, o que quisieran consultar las diapositivas nuevamente, pueden encontrar la presentación completa en nuestra página de internet siguiendo la liga que se presenta a continuación. Por favor estén atentos a nuestros avisos sobre futuros seminarios en línea en los que hablaremos acerca de oportunidades de financiamiento para investigadores y para becarios de doctorado y posdoctorado.
El equipo de ConTex agradece a los investigadores y trabajadores de la salud del Sistema de la Universidad de Texas y de las distintas instituciones mexicanas que están coordinando esfuerzos para combatir y prevenir la propagación del COVID-19. Si bien este boletín presenta el trabajo de algunos investigadores de ConTex que están atendiendo asuntos importantes relacionados con el coronavirus, nos gustaría reconocer el esfuerzo de las multiples personas involucradas en esta tarea en Texas, México y el mundo.
Becario de Posdoctorado de ConTex Colabora con la NASA y RTI International para Predecir la Propagación del COVID-19
El Dr. Ignacio Segovia Domínguez es Becario de Posdoctorado de ConTex en el Departamento de Ciencias Matemáticas de la Universidad de Texas en Dallas. Su doctorado es en Matemáticas Computacionales del Centro de Investigación en Matemáticas (CIMAT) de México, y su investigación actual abarca estadística, aprendizaje automático, optimización y ciencias de redes, con aplicaciones primarias en bio-vigilancia y análisis de riesgos.

En particular, como parte del equipo de investigación dirigido por la Dra. Yulia R. Gel, el Dr. Segovia Domínguez ha estado desarrollando nuevos métodos para modelar la propagación del coronavirus y estudiar el papel que los factores atmosféricos y la contaminación del aire pueden desempeñar en la severidad clínica del COVID-19. A lo largo del año, el Dr. Segovia Domínguez ha establecido redes de colaboración entre el Departamento de Ciencias de la Computación de UT Dallas, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de NASA Caltech y RTI International, un grupo de investigación sin fines de lucro basado en Carolina del Norte.
El investigador ha presentado su investigación en las Reuniones Estadísticas Conjuntas 2020 de la Asociación Estadounidense de Estadística (la conferencia más grande de estadísticos del mundo) y ha enviado múltiples artículos. Este año, el Dr. Segovia Domínguez ha participado en dos proyectos financiados por la NSF y la NASA que buscan modelar la propagación del COVID-19 El proyecto de la NSF se centra en el desarrollo de estrategias de aprendizaje que combinen modelos epidemiológicos tradicionales con técnicas de aprendizaje automatizadas más basadas en datos para mejorar las predicciones acerca del COVID-19. El proyecto de la NASA tiene como objetivo evaluar el impacto de las variables ambientales en la progresión geográfica y cronológica del COVID-19 utilizando métodos de aprendizaje geométrico profundo y análisis de datos topológicos.

La investigación actual del Dr. Segovia Domínguez es intrínsecamente interdisciplinaria: abarca desde la estadística hasta el aprendizaje automático y la epidemiología, y combina varias áreas de especialización. El investigador considera que esta es la única forma en que podemos detener la pandemia de COVID-19 y reducir el riesgo de otras enfermedades.
Becarios de Doctorado de ConTex Diseñan e Imprimen en 3D Piezas para Ventiladores para el Tratamiento del COVID-19
Tres generaciones de becarios de doctorado de ConTex en UT Dallas, Karen Cortés-Guzman (2019), Pedro Rocha-Flores (2018) y Alejandra Durand-Silva (2017), se ofrecieron como voluntarios para combatir la escasez de dispositivos médicos durante la pandemia del COVID-19.

Desde marzo, el equipo comenzó a trabajar en el diseño e impresión en 3D de válvulas de presión espiratoria (PPFE), piezas críticas de los ventiladores. La válvula PPFE se utiliza para controlar y mantener la presión de aire requerida en los pulmones de los pacientes y evitar que colapsen. El proyecto fue un esfuerzo de colaboración con UT Southwestern Medical Center y Adaptive3D, una empresa local emergente de impresión 3D fundada con tecnología desarrollada en el laboratorio del Dr. Walter Voit en UT Dallas.

El equipo de investigadores de UT Dallas escaneó en 3D las válvulas PPFE originales, proporcionadas por UT Southwestern, utilizando un método desarrollado en el laboratorio del profesor de UT Dallas, Dr. Hongbing Lu. Bajo la supervisión del Dr. Voit, Pedro Rocha-Flores rediseñó completamente la válvula para integrar un diafragma hecho de un nuevo polímero imprimible en 3D diseñado por Adaptive3D. Con este diseño, Karen Cortés-Guzman y Alejandra Durand-Silva, con su colega la Dra. Danielle Berry y la supervisión del Dr. Ronald Smaldone, desarrollaron la técnica de impresión 3D y el polímero adecuado para fabricar la cubierta exterior de las válvulas. Los equipos de Adaptive3D y UT Dallas lograron crear una válvula PPFE completamente funcional y solicitaron una aprobación de emergencia de U.S. Food and Drug Administration.

La alta flexibilidad de la fabricación mediante la impresión 3D permite la rápida implementación de nuevos diseños. Esto fue clave para resolver uno de los principales problemas al comienzo de la pandemia COVID-19: la escasez de piezas de ventilación y equipos de protección personal (EPP). Los equipos de UT Dallas y Adaptive3D tienen como objetivo fabricar miles de estas válvulas, así como otros dispositivos médicos y EPP, tales como protectores faciales e hisopos nasofaríngeos.

“Como estudiante de primer año, la oportunidad de participar en un proyecto como este me permitió capacitarme en el uso de impresoras 3D, lo que representó una gran oportunidad de aprendizaje en momentos en que las actividades en el laboratorio estaban paradas.” - Karen Cortés-Guzman

“Creo que si tienes habilidades, tienes que usarlas. Es nuestra responsabilidad como estudiantes de UTD brindar soluciones y ayudar a las personas que luchan en la vanguardia." - Pedro Rocha-Flores

“El impacto que tuvo la impresión 3D en la fabricación de EPP y otros suministros durante esta pandemia demuestra que mejorar la accesibilidad a la tecnología en nuestras comunidades es esencial para ayudar a resolver problemas futuros.” - Alejandra Durand-Silva

Puedes leer más sobre este proyecto aquí.